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Que peut nous dire la science sur le meilleur ami de l’Homme? d’où viennent-ils exactement? Comment peuvent-ils être si différents? Finalement, nous aiment­-ils vraiment? 

Le lien émotionnel entre l’Homme et le chien s’est avéré si profond qu’un programme révolutionnaire aux États-Unis utilise des chiens pour transformer le comportement des prisonniers antisociaux et violents. Statistiquement, plus de la moitié des prisonniers aux États-Unis récidiveront après leur libération. Certaines prisons réussissent à inverser cette tendance en allouant simplement des chiens d’assistance aux soins des détenus, en transformant leur configuration émotionnelle.

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Comment un tel animal est-il né? C’était dans les années 1960 quand les généticiens ont commencé à explorer comment les chiens ont évolué à partir de leur ancêtre sauvage – le loup gris. Cet animal parcourt l’hémisphère nord depuis 300 000 ans. Le loup peut ressembler à un chien moderne, mais c’est une créature très différente. Les proportions relatives des crânes de loups et de chiens sont différentes. Celui d’un chien est nettement plus petit et plus court.

Les scientifiques d’Europe et d’Asie ont scruté des centaines de crânes préhistorique qui semblaient à mi-chemin entre celui d’un loup et celui d’un chien moderne. Ils ont découvert un type de proto-chien d’il y a 30 000 ans. Ils semble n’avoir laissé aucun descendant. Mais ils ont également trouvé le plus ancien ancêtre connu des chiens modernes d’il y a 15 000 ans. À ce stade de la science, nous connaissons les 3 lignées ancestrales de chiens d’Eurasie, séparées géographiquement, qui sont génétiquement différenciées. Ce que toutes ces populations ont en commun, c’est quelque chose qui donne un indice sur la façon dont les chiens sont apparus en premier lieu – par association avec un humain.

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Il y a 40 000 ans, la population humaine a commencé à se déplacer vers le nord de l’Eurasie. Apparemment, ils ont initié une transformation chez les loups qu’ils ont rencontrés. Dès que les humains sont arrivés en Europe, les loups restants ont commencé à changer. Les chiens peuvent être apparus plusieurs fois – toujours dans des endroits où les humains et les loups partageaient des terrains de chasse.

Mais comment un animal sauvage a-t-il été domestiqué? L’expérience génétique la plus ancienne se déroule depuis 60 ans en Sibérie. Les scientifiques élèvent des générations de renards pour mieux comprendre l’effet du contact humain sur les animaux sauvages. Dans une population, il existe toujours une gamme de réponses au contact humain. Une fois par an, des renards aux personnalités les plus extrêmes sont élevés pour semer de nouvelles populations. Dans seulement 10 générations, cela peut induire des changements dramatiques. Certains renards sont élevés pour l’intolérance aux humains, tous extrêmement agressifs. Mais si vous élevez des renards pour la tolérance aux humains, quelque chose de remarquable se produit – cette population présente un comportement similaire à celui des chiens. Ils deviennent aussi détendus en compagnie humaine qu’un animal domestique. De plus, les renards dompteurs ont développé plus de taches de fourrure blanche et de queues bouclées – les signes que l’on peut souvent voir chez d’autres animaux domestiques. 

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Dans un voyage du loup au chien, qui a fait cette sélection? Les scientifiques étudiaient les chiens modernes semi-sauvages vivant en marge de notre société, fouillant dans les villes et villages. Ils rappellent les pigeons – des créatures que nous tolérons, mais que nous ignorons largement. C’est, en fait, leur habitat naturel; ils sont, en fait, ce que les loups sont devenus. De plus en plus de scientifiques pensent maintenant que les loups en étaient eux-mêmes responsables.

Ils sont extraordinairement adaptables et certaines meutes ont peut-être adopté une nouvelle stratégie de survie avec l’arrivée des humains. Plutôt que de chasser, ils prospéraient en fouillant près des campements humains. Seuls les plus audacieux resteraient longtemps, évoluant vers une sous-espèce de plus en plus tolérante aux humains – le chien domestique. La survie du plus apte s’est avérée être la survie du plus sympathique.

Au cours des 15 000 dernières années, les chiens se sont avérés être dans une variété de formes et de tailles. Les généticiens ont décodé certaines des lignées qui se sont séparées il y a plus de 5 000 ans, créant des races qui aujourd’hui peuvent refléter l’apparence des chiens d’origine. L’Akita, le Husky, le Malamute, par exemple, conservent de nombreuses caractéristiques de leurs ancêtres loups.

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Il y a des preuves que les humains ont commencé à affecter l’apparence des chiens dès le début. Les scientifiques ont été surpris d’apprendre que le chien possède un tout nouveau groupe musculaire inexistant chez les loups. Ces muscles tirent le front vers le haut, faisant paraître les yeux des chiens plus grands, potentiellement plus attrayants pour les humains. Mais cela reflète aussi les mouvements que nous produisons lorsque nous sommes tristes. Peut-être que cela a réveillé une empathie pour le chien, et que nous voulions donc nous en occuper. Cela implique qu’une bonne relation avec les humains peut avoir joué un rôle clé dans la survie des chiens préhistoriques.

Pourtant, considérer un chien comme une version plus amicale d’un loup négligerait le facteur le plus important dans le développement des chiens – les humains.

Les humains ont choisi parmi les animaux les caractères qu’ils trouvaient utiles et ont éliminé ceux dont ils ne voulaient pas. Grâce à la sélection, nous avons créé des chiens suffisamment apprivoisés pour vivre avec nous et suffisamment utiles pour travailler pour nous. En sélectionnant leur nature, nous avons radicalement changé leurs caractéristiques physiques. Une grande variété de caractéristiques ont été sélectionnées et préservées par les humains, alors que dans la nature, certaines de ces créatures pourraient ne pas avoir survécu. Très souvent, ces particularités auraient pu être associées à un animal anormal d’une certaine manière, mais certains chiens ont été élevés uniquement pour leur apparence.

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Les preuves montrent que ce n’est qu’assez récemment que les chiens ont commencé à varier autant. Des études génétiques indiquent que l’explosion de la diversité peut être attribuée à un engouement pour la sélection en Europe il y a quelques centaines d’années. Le tout premier club de chenil a été créé en 1873 en Angleterre, et c’est de là que nous obtenons la grande majorité des races. Il était destiné à préserver les caractéristiques des chiens locaux, mais les membres ont commencé à élever des chiens avec des traits extrêmes à un degré jamais tenté auparavant. Les généticiens ont découvert que l’apparence des chiens était désormais contrôlée par une poignée de gènes extrêmement importants. Chez l’Homme, plus d’une centaine de gènes détermineront une différence de quelques centimètres dans la taille d’une personne. Mais chez un chien, seuls quelques gènes sélectionnés contrôlent des caractéristiques telles que la taille, la longueur des pattes ou les types de pelage.

Cette tendance s’est accompagnée d’une passion croissante pour les expositions canines. Des règles strictes ont été développées sur les caractéristiques physiques idéales pour chaque race exposée, et les éleveurs se sont efforcés de créer des exemples toujours plus parfaits. Ensuite, les scientifiques ont pu avancer que la sélection pour l’apparence et la limitation du pool génétique des chiens de race pure augmentaient le risque d’anomalies génétiques.  Il s’avère que de tels changements physiques peuvent avoir de très graves conséquences, avec certains chiens ayant déjà de graves handicaps. En 2008, la controverse sur l’élevage de chiens de race est devenue si grande que la plus grande exposition canine Crufts a cessé d’être diffusée sur les principales chaînes de télévision internationales.

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Nous apprécions les chiens pour plus que leur apparence. Leurs instincts naturels aident les humains à chasser, à garder et à se protéger depuis des milliers d’années. Au siècle dernier, leurs rôles se sont multipliés et les chiens dressés sont déjà un énorme avantage pour la société. Tout cela grâce à leur cerveau incroyable.

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L’expérience récente a révélé dans quelle mesure les chiens peuvent utiliser leur intelligence. Auparavant, les scientifiques supposaient que les aboiements de chiens n’avaient pas de but précis, car leurs parents sauvages n’aboyaient pas. Il semble que les chiens aient pu développer cette capacité vocale pour pouvoir mieux communiquer avec nous. Et remarquablement, les humains montrent des résultats exceptionnels dans la reconnaissance d’un spectre complet d’émotions dans les aboiements des chiens.

Les scientifiques pensaient que les chiens possédaient une intelligence presque unique. La plupart des chiens suivront généralement le doigt pointé de l’homme. Cela nous semble assez évident, car nous y sommes habitués. Mais en fait, peu d’animaux feront cela. Des recherches révolutionnaires menées par le Centre Scientifique du Loup en Autriche prouvent que les loups ne sont pas moins intelligents que les chiens. De plus, ils s’avèrent souvent beaucoup plus intelligents. Ainsi, vivre avec des humains n’a pas amélioré les capacités intellectuelles des chiens.

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Pourquoi le chien est-il alors plus dressable?

Les années 1980 ont vu la popularité des méthodes de dressage de chiens par domination. Avec le mauvais comportement croissant chez les chiens, certains experts ont suggéré que les chiens considèrent leur famille humaine comme une meute de loups, nous devions donc devenir un «grand loup» dans la famille. La théorie moderne conteste cette approche de deux manières. Premièrement, les premiers scientifiques se sont trompés sur la structure de la meute de loups. Ils ont observé des meutes artificiellement formées de loups indépendants, gouvernées par l’agressivité. Deuxièmement, des études sur des chiens vivant sans contact humain montrent qu’au lieu de former des meutes, les chiens nouent des relations avec un ou deux autres dans un groupe, basées sur le jeu et l’affection.

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Au cours de la domestication, nous avons changé le fonctionnement du cerveau des chiens – un certain nombre d’études ont montré que les chiens diffèrent des loups dans leur désir de créer des liens avec les gens. L’approche moderne suggère que la meilleure façon de former un chien est d’utiliser l’affection naturelle que les chiens ressentent pour nous – récompenser leur bon comportement et simplement ignorer le mauvais.

Mais nous aiment-ils vraiment, ou sont-ils juste là pour la nourriture?

Nous ne pouvons pas leur demander, mais nous sommes devenus capables de lire dans leurs pensées. Une expérience à l’Université Emory a permis de scanner le cerveau de nombreux chiens par un appareil IRM, car ils étaient exposés à deux types de déclencheurs: la nourriture ou les gens qui les ont loués. Les scans sont une révélation. Il s’avère que même les saucisses ne sont pas à la hauteur de la dopamine ressentie lorsqu’une personne dit à un chien à quel point il est bon!

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La réponse à cette affection peut résider dans un ensemble spécial de gènes. 1 personne sur 10 000 vit avec le syndrome de Williams – une maladie génétique rare causée par une altération d’environ 30 gènes. L’hyper sociabilité et l’extrême affection pour les autres sont des effets secondaires de cette condition liée au changement de seulement 3 gènes affectant la personnalité. Étonnamment, les généticiens ont découvert les mêmes mutations chez les chiens, mais pas chez les loups. Cela suggère qu’elles ont été acquises par des chiens lors de la domestication. Des recherches supplémentaires sont encore nécessaires, mais il semble que ces mutations rares de 3 gènes pourraient être le secret du lien entre nos deux espèces.

Donc, il semble que ce qui fait que les chiens nous semblent si intelligents, c’est leur composition émotionnelle unique. Et le secret de notre lien avec eux peut être l’amour – pas notre amour pour eux, mais leur amour pour nous. Il semble que la meilleure chose que nous puissions faire pour les chiens est de les traiter comme des chiens. Parce qu’ils ne sont pas des loups, mais ce ne sont pas non plus des personnes miniatures. Nous avons joué un rôle clé dans la création de ces compagnons aimants, intelligents et fidèles avec un désir intrinsèque de notre amour. Et c’est notre travail de nous assurer de le leur donner.

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